(CNN) - Mientras que los beneficios médicos de la lactancia materna para ayudar a los recién nacidos a combatir las infecciones y ayudar a los bebés prematuros a ser más fuertes están bastante bien establecidos, el impacto a largo plazo podría no ser tan determinante.

Aunque las nuevas madres pueden debatir lo que creen que son beneficios a largo plazo, un nuevo estudio publicado en la revista Pediatrics encuentró que la lactancia materna tiene poco impacto en el desarrollo cognitivo y el comportamiento de los bebés a largo plazo.

El estudio siguió a 7.478 niños irlandeses nacidos a término, desde los 9 meses de edad. Luego fueron evaluados a los tres años y nuevamente a los cinco años de edad.

A los tres años se les pidió a los padres de los niños que llenaran cuestionarios para evaluar el vocabulario y las habilidades de resolución de problemas de los niños para evaluar la cognición y el comportamiento. A la edad de cinco años, tanto a los padres como a los maestros se les hicieron las mismas preguntas.

Mientras que los investigadores encontraron que los niños que fueron amamantados durante seis meses o más tuvieron tasas más bajas de hiperactividad y mejoraron las habilidades de resolución de problemas a los tres, esas diferencias fueron insignificantes cuando el niño cumplió cinco años.

Beneficios a corto plazo

“Creo que [el estudio] encaja bien en lo que sabemos sobre los beneficios a largo plazo de la lactancia materna que se ven mucho menores o inexistentes si se prueba adecuadamente en un estudio en el que se controlen las variables que pueden causar confusión”, dice el doctor Brooke Orosz, profesor de matemáticas en el Essex County College y asesor de la organización Fed is Best. Orosz no participó en el estudio.

Orosz afirmó que si bien el estudio no tuvo en cuenta el coeficiente intelectual materno, sí considera y controla el nivel de educación y los ingresos, que eran buenos representantes de eso.

Teniendo en cuenta otros factores

Los beneficios a largo plazo se han sido asociados con la lactancia materna, pero una vez que los factores socioeconómicos como la educación y los ingresos se tienen en cuenta, las diferencias entre los niños que fueron amamantados y los que no eran son insignificantes.

“La pregunta fácil: ¿los niños que son amamantados tienen mejores resultados?” La respuesta es sí. La pregunta difícil es: ¿es la leche materna lo que mejora su cerebro o es crecer con padres mejor educados y que tienen mejores ingresos?”

Nancy Hurst, directora de Servicios de Apoyo a la Mujer del Pabellón para Mujeres en el Texas Children’s Hospital, dijo que aunque la lactancia materna tiene muchos beneficios, lo que era clave era nutrir una relación entre la madre y el niño.

“Sólo tienes que disfrutar de la relación, que es lo más importante para nutrir la relación madre-bebé, aunque a veces eso no signifique la lactancia materna exclusiva”, dijo Hurst. Hurst también es consultora certificada internacional de lactancia.